Real Academia de Ciencias Exactas, Físicas y Naturales
Programa 2006
La gran aventura de la exploración de Marte
Resumen de la conferencia por:

Luis Vázquez Martínez
Doctor en Ciencias Físicas. Catedrático de Matemática Aplicada. Ha sido colaborador del Centro de Estudios No Lineales de Los Alamos; miembro del Consejo Directivo del Laboratorio Europeo LENS de Florencia; coordinador de Prospectiva Científica de la Agencia Nacional de Evaluación y Prospectiva y miembro fundador del Centro de Astrobiología (CAB). Temas de investigación: Cálculo Fraccionario, Estudios Numéricos y Estudios sobre el planeta Marte en las misiones Mars Express (ESA, 2003) y Mars Science Laboratory (NASA, 2009). Doctor Honoris Causa por la Universidad de Shanghai (China). “Cavaliere dell´Ordine della Stella” de Italia. Académico Correspondiente de la Real Academia de Ciencias Exactas, Físicas y Naturales
 
texto completo publicado de la conferencia (pdf - 481 kb.)

resumen

El planeta Marte con su color rojo ha estimulado la imaginación de los observadores del cielo desde las más antiguas civilizaciones, y fue el símbolo del fuego y la guerra en muchas mitologías. Después de Venus, Marte es el planeta más cercano a la Tierra. Galileo Galilei fue el primero que observó Marte con su primitivo telescopio en 1609. Mediante el telescopio es posible distinguir los casquetes polares presentes durante el invierno y prácticamente ausentes en el verano marciano, así como la presencia de una atmósfera cuya transparencia depende de las condiciones meteorológicas que incluyen gigantescas tormentas de polvo. Gracias a los telescopios se elaboraron los primeros mapas de Marte. Actualmente se está elaborando la cartografía marciana a diferentes escalas gracias a los datos que están proporcionando las misiones presentes de exploración de Marte. Todo ello presenta retos similares a la elaboración de la cartografía de América en siglos pasados.

La cuestión relativa a verificar si existió o existe vida en Marte resulta ser la más compleja de todas las investigaciones. La gran actividad científica en este contexto se encuadra en el nuevo entorno multidisciplinar de investigación que es la Astrobiología. La búsqueda de la vida en Marte es parte de una cuestión mucho más profunda como es el problema de la naturaleza y el origen de la vida. Se trata de buscar evidencias de vida pasada o presente en otros planetas para entender nuestros orígenes. Marte es actualmente un planeta helado y seco, pero pudo albergar mares en tiempos pasados. Marte ofrece un entorno único para estudiar la evolución desde un clima húmedo a un medio ambiente extremo y seco, con grandes fluctuaciones de temperatura, presión atmosférica muy pequeña y radiación cósmica intensa en la superficie. Entender la transformación de Marte a su estado actual será de gran ayuda para estudiar nuestro propio entorno Terrestre.

La exploración de Marte es parte de un objetivo científico de largo alcance para entender la formación e historia del sistema solar. Su exploración está siendo el punto focal de las misiones planetarias y ofrece un escenario de esfuerzos conjuntos de varios países y grupos de investigación. En particular, esto supone una colaboración activa entre científicos e ingenieros en el marco de la comunidad internacional. De todo ello se deriva un gran arrastre científico y tecnológico.

Se presenta una panorámica de los resultados de las misiones pasadas y presentes a Marte así como de las posibles exploraciones que llevarán a cabo las futuras misiones marcianas. Cada 26 meses hay oportunidad de enviar misiones a Marte, al haber un alineamiento entre la Tierra, Marte y el Sol. En estas circunstancias la distancia entre los dos planetas es mínima. Dichas configuraciones se conocen como Oposiciones. La oposición que tuvo lugar en 2003 correspondió a la menor distancia entre los dos planetas en 60000 años. Desde 1960 ha habido 38 misiones a Marte. La Unión Soviética/Rusia ha enviado 20, Estados Unidos 16, Europa 1 y Japón 1.

En este momento las misiones que están realizando diferentes exploraciones de Marte son: Mars Global Surveyor, Mars Odyssey, Mars Exploration Rover: Spirit y Opportunity y Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA, así como el Mars Express lanzado por la Agencia Espacial Europea (ESA).