Real Academia de Ciencias Exactas, Físicas y Naturales
Relatividad, fotones y partículas: En el centenario del Annus Mirabilis de Einstein
Resumen de la conferencia por:

Francisco José Ynduráin Muñoz
Licenciado en Matemáticas, Universidad de Zaragoza, 1962. Doctor en Física, Universidad de Zaragoza, 1964. Catedrático de Física Teórica desde 1968; actualmente en la Universidad Autónoma de Madrid. Miembro del High Energy Physics Board de la Sociedad Europea de Física. Miembro del Comité de Política Científica del CERN y Asesor científico de IBM. Miembro fundador de la Sociedad Europea de Física. Autor de Quantum Chromodynamics, Springer Verlag (1983), de Electrones, Neutrinos y Quarks y otros libros. Miembro de la Real Academia de Ciencias de España y de la Academia Europaea. Secretario General del Instituto de España
 
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resumen

En el año 1905, Albert Einstein produjo tres artículos básicos para el desarrollo de la ciencia del siglo XX: un artículo sobre el movimiento Browniano, que proporcionaba un método extremadamente preciso para contar átomos y que permitió establecer definitivamente la estructura corpuscular de la materia; un artículo en que desarrolló la teoría de la relatividad, algunas de cuyas consecuencias analizaremos; y, finalmente, un artículo en el que estableció que la luz (que hasta entonces se había considerado como una vibración) se comportaba, en el efecto fotoeléctrico, como partículas, a las que él llamó los lichtquanten y que son en la actualidad conocidas como los fotones.

Este último descubrimiento, tal vez el más fundamental, llevó -entre otras cosas- al desarrollo de la mecánica cuántica.

Discutiremos la intuición brillante de Einstein en la formulación de la teoría de la relatividad, superando a Lorentz y Poincaré; la introducción del concepto de fotón, propuesta aún más audaz, ya que implica que la luz puede ser a la vez onda y partícula, algo que sólo pudo aclararse casi veinte años después con el principio de incertidumbre de Heisenberg.

Consideraremos algunos de los efectos de los descubrimientos de Einstein: entre ellos, de la ecuación E=mc2, tal vez la más famosa de la física; y del entrejuego de relatividad y mecánica cuántica, que, para las interacciones electromagnéticas, ha producido la teoría más precisa que el ser humano haya sido caparz de crear.

Esta teoría conocida como la electrodinámica cuántica, es tan exacta que sus cálculos implican una precisión en el acuerdo entre teoría y experimento de hasta once cifras significativas.

Después de estos éxitos de las teorías que incorporan los descubrimientos de Einstein (estructura corpuscular de la materia, relatividad y mecánica cuántica) consideraremos sus limitaciones, lo que nos lleva a discutir los esfuerzos baldíos de Einstein por crear una teoría unificada, y los más modernos de extender sus ideas.