Real Academia de Ciencias Exactas, Físicas y Naturales
Programa 2007
Enfermedades epigenéticas: desde el cáncer hasta la sordera
Resumen de la conferencia por:

Luis Franco Vera
Doctor en Ciencias Químicas por la Universidad Complutense. Catedrático de Bioquímica y Biología Molecular de la Universidad de Valencia (Estudi General) desde 1981. Anteriormente fue Profesor Adjunto y Profesor Agregado de Bioquímica en la Universidad Complutense. Ha ocupado diversos cargos académicos en la Universidad y en diversas entidades científicas y fue Consejero de Universidades por designación del Senado. En 2003 tomó posesión como Académico Numerario de la Real Academia de Ciencias Exactas, Físicas y Naturales, con el discurso titulado “El Rostro Humano de la Ciencia. Reflexiones en torno a la regulación biológica”. Como consecuencia de su estancia postdoctoral en el Royal Cancer Hospital, de Londres, centró su actividad investigadora en las relaciones entre estructura y función del material genético de eucariotas, con especial énfasis en la actualidad en el estudio de sus modificaciones epigenéticas.
 
texto completo publicado de la conferencia (pdf - 291 kb.)

resumen

La epigenética, término acuñado por Conrad Waddington en 1937, se puede definir como el estudio de los cambios hereditarios o, al menos, potencialmente heredables experimentados por el material genético y no debidos a alteraciones en la secuencia del DNA. El factor epigenético más estudiado en eucariotas es la metilación del DNA y hace ya más de 30 años que se propuso su posible relación con el control de la función génica. Por otro lado, como el DNA eucariótico no se encuentra desnudo en las células, sino en forma de cromatina —un complejo con proteínas, entre las que sobresalen las histonas—, la expresión de la información contenida en los genes depende en gran medida de la organización de la cromatina y de las modificaciones que sufren las histonas, modificaciones que constituyen otros factores epigenéticos.

Desde hace bastante tiempo se venían estudiando las enfermedades genéticas, en las que una mutación, o cambio de la secuencia del DNA, altera la información contenida en los genes. Pero, en los últimos años, se ha detectado que la causa de muchos desórdenes patológicos se encuentra en un perfil epigenético anómalo, bien sea por errores en la metilación del DNA, bien por fallos en la organización de la cromatina. En cualquier caso, las alteraciones epigenéticas pueden conducir a una perturbación en el patrón de expresión de la información genética que, en muchos casos, da lugar a estados patológicos. En ocasiones, se trata de enfermedades graves; un caso paradigmático es el del cáncer, cuyas causas más frecuentes son de tipo epigenético. En otros casos, se trata de anomalías leves, aunque puedan implicar serias contrariedades; sería el caso de algunos tipos de sordera. Pero entre ambos extremos hay toda una amplia serie de patologías, entre las que se encuentran desórdenes neurodegenerativos (enfermedad de Huntington), autoinmunes (lupus eritematoso sistémico), desórdenes del crecimiento (síndrome de Beckwith-Wiedemann), retrasos mentales (síndrome de Rett, síndrome de Rubinstein-Taybi), etc.

En la presente contribución, se examinan las bases sobre las que se asienta la información epigenética, para comprender cómo sus alteraciones pueden conducir a algunas de las enfermedades mencionadas, en función de los genes afectados. Se discuten también algunos factores asociados a la aparición de enfermedades epigenéticas, como son los factores ambientales, o la utilización de cultivos in vitro, como ocurre en el empleo de técnicas de reproducción asistida, que recientemente se han conectado con la aparición de ciertas enfermedades epigenéticas tempranas. Finalmente, se comenta cómo el avance en el conocimiento de las causas moleculares de estas enfermedades está dando lugar a la aparición de nuevas estrategias terapéuticas, que han abierto el camino a la aparición de “fármacos epigenéticos”.