Real Academia de Ciencias Exactas, Físicas y Naturales
Pilas de combustible
Resumen de la conferencia por:

Miguel Ángel Alario y Franco
Doctor en Ciencias Químicas. Ha sido colaborador del C.S.I.C. Catedrático y Decano de la Facultad de Químicas de la Universidad Complutense de Madrid y director de los Cursos de Verano de El Escorial. Fundador y primer Presidente del Grupo de Química de Estado Sólido de la Real Sociedad Española de Química. Premio de Investigación "Rey Jaime I" en Ciencia de Materiales 1991. Académico de Número de la Real Academia de Ciencias
 
Entre los problemas más destacados que genera el creciente desarrollo económico mundial figura, en uno de los primeros lugares, el de la obtención de energía. Tradicionalmente, y tras la revolución industrial, se ha generalizado en todo el mundo la utilización de combustibles fósiles que han ido paulatinamente sustituyendo a la madera: carbón y petróleo, esencialmente, a los que acompaña en porcentaje reducido, pero no desdeñable, la producción de energía nuclear, son pues los combustibles más utilizados en el mundo actual. Por razones diversas y que mucho tienen que ver con la degradación paulatina del medio ambiente y la modificación del efecto invernadero1 –a que dan lugar los productos de la combustión– o el eventual riesgo que entrañan los residuos nucleares se tiende a la utilización de fuentes alternativas de energía: solar, eólica, geotérmica....

En una situación intermedia entre esas se encuentra la utilización de "combustibles limpios" de entre los que destaca el hidrógeno, pero también los alcoholes y su empleo en dispositivos de combustión sin llama, denominados Pilas de Combustible. Aunque ninguno de estos procedimientos puede aun considerarse como la solución definitiva a la creciente demanda energética y, más aun, plantean por su parte problemas diversos, de los que el más importante es, indudablemente, la onerosa obtención del hidrógeno, las pilas de combustible constituyen un interesante acercamiento al mencionado problema.

Se describirá el modo de funcionamiento de las pilas de combustible y sus diferentes tipos y se discutirán las ventajas e inconvenientes de cada uno de ellos, mencionando así mismo sus aplicaciones actuales y previsibles a medio plazo.

______________________

1 M.A. Alario y Franco: Efecto Invernadero en “Horizontes Culturales: Las fronteras de la Ciencia”, Real Academia de Ciencias y Editorial Espasa, Madrid 2001, p 85.