Real Academia de Ciencias Exactas, Físicas y Naturales
Program 2012-13
Las moléculas de la visión
Resumen de la conferencia por:

Luis Franco Vera
Doctor en Ciencias Químicas por la Universidad Complutense. Profesor Emérito de la Universidad de Valencia (Estudi General), en la que ha sido Catedrático de Bioquímica y Biología Molecular desde 1981 hasta agosto de 2012. Anteriormente fue Profesor Adjunto y Profesor Agregado de Bioquímica en la Universidad Complutense. Ha ocupado diversos cargos académicos en la Universidad y en diversas entidades científicas y fue Consejero de Universidades por designación del Senado. En 2003 tomó posesión como Académico de Número de la Real Academia de Ciencias Exactas, Físicas y Naturales, con el discurso titulado "El Rostro Humano de la Ciencia. Reflexiones en torno a la regulación biológica" y en marzo de 2010 ingresó como Académico Numerario de la Real Academia de Medicina de la Comunidad Valenciana con el discurso titulado "Enfermedades huérfanas. Un punto de encuentro entre la Medicina clínica, la Biomedicina y la Bioética". Como consecuencia de su estancia postdoctoral en el Royal Cancer Hospital, de Londres, centró su actividad investigadora en las relaciones entre estructura y función del material genético de eucariotas, con especial énfasis en la actualidad en el estudio de sus modificaciones epigenéticas.
 
Hasta la mitad del siglo XX, a la pregunta, ¿cuál es el mecanismo de la visión?, se solía contestar señalando la analogía entre el ojo humano y una cámara fotográfica. Se decía que el cristalino actúa como el objetivo, y la retina como la película que se impresiona por la luz. Pero con la irrupción de la Biología Molecular, todos los fenómenos biológicos comenzaron a interpretarse en términos de la naturaleza y estructura de las moléculas que componen los órganos donde tienen lugar esos fenómenos, así como de los cambios que esas moléculas experimentan.

No podía ocurrir de otro modo con la visión. En esta conferencia se presenta un recorrido que, partiendo de algunos datos anatómicos sobre el ojo humano, pasa revista a las moléculas presentes en las células de la retina. Se describe especialmente la estructura de la rodopsina, el pigmento visual presente en los bastones de la retina. Posteriormente, se comenta el modo en que la rodopsina se excita por la luz, y a los cambios de estructura que esta excitación conlleva. Se trata a continuación del mecanismo por el que esos cambios activan un complejo proceso de señalización en cascada en los bastones retinianos, para generar finalmente un impulso nervioso.

El mecanismo de la visión del color constituye un paso más en el estudio molecular de la visión. Se comienza por describir la absorción de luz dependiente de la longitud de onda en los pigmentos de los conos retinianos, para describir a continuación las similitudes con el proceso que tiene lugar en los bastones.

A continuación, se comenta, en líneas generales, el mecanismo molecular de la transmisión del impulso generado en las células fotorreceptoras, conos y bastones, hasta el cerebro, con la participación inicial de las neuronas retinianas. Todos los impulsos, llevados hasta el cerebro a través del nervio óptico, se integran finalmente para producir la imagen subjetiva de los objetos observados.

El fin de la charla presente es llegar a comprender cómo un proceso, la visión, a la que estamos acostumbrados por nuestra experiencia diaria, tiene una base molecular, ya que, como acertadamente apuntaba Sir Cyril N. Hinshelwood, Premio Nobel de Química, "con la sola excepción de lo espiritual, todos los procesos vitales tienen una base material y son, en parte, Biología Molecular".