Real Academia de Ciencias Exactas, Físicas y Naturales
Program 2014-15
Virus y evolución. Más allá de la enfermedad
Resumen de la conferencia por:

Esteban Domingo Solans
Licenciado en Ciencias Químicas (1965) y Doctor en Bioquímica (1969) por la Universidad de Barcelona. Hizo estancias postdoctorales en la Universidad de California, Irvine, y en la Universidad de Zürich con el Dr. Charles Weissmann. Este trabajo permitió el primer cálculo de una tasa de error para un virus con RNA y la primera evidencia experimental de cuasiespecies. Sus principales intereses son las implicaciones biológicas de cuasiespecies y la mutagénesis letal como estrategia antiviral. Actualmente es Profesor de Investigación "Ad Honorem" del CSIC en el Centro de Biología Molecular Severo Ochoa de Madrid y trabaja en nuevos tratamientos contra las infecciones por el virus de la hepatitis C
 
Solemos pensar en los virus como parásitos celulares responsables de importantes enfermedades que nos rodean y otras emergentes que constituyen un serio peligro para la salud pública y para la agricultura. Efectivamente, enfermedades tan importantes como la viruela, poliomielitis, SIDA, gripe, hepatitis, encefalitis víricas, varias formas de fiebres hemorrágicas o la fiebre aftosa del ganado han azotado y azotan a la humanidad causando gran sufrimiento personal y pérdidas económicas.

Desde sus inicios a finales del siglo XIX, la virología se ha centrado en comprender los mecanismos que subyacen a la multiplicación de estos parásitos subcelulares, con el objetivo principal de prevenir y controlar las enfermedades que producen. La gran explosión de la biología molecular en el siglo XX contribuyó muy decisivamente a comprender el papel que juegan los virus en nuestra biosfera. La genómica comparativa está desvelando multitud de mecanismos de expresión génica compartidos entre virus y células que reflejan una gran imbricación del mundo viral en el celular. Más importante todavía, la evidencia actual sugiere que los virus han sido agentes movilizadores de la evolución de células y de organismos celulares diferenciados. Se han identificado mecanismos de conversión de RNA en DNA propiciados por virus, así como el intercambio de material genético entre virus y células, lo que se conoce como transferencia horizontal de genes. Los datos que se están recopilando abren la atractiva posibilidad de que los virus, al igual que varios elementos móviles que pueblan nuestra biosfera, han sido protagonistas clave de la evolución biológica general. Cada vez se están descubriendo más virus que no causan enfermedad, instalados en relaciones simbióticas con células. La enfermedad viral podría ser meramente un efecto colateral derivado de la penetración de los virus en la vida de la célula, penetración que probablemente fue seleccionada positivamente por el papel de los virus como dinamizadores de la diversidad celular.

La charla ofrecerá una visión general de las teorías sobre el origen de los virus en nuestro planeta y de su persistencia en coexistencia con el mundo celular.