Real Academia de Ciencias Exactas, Físicas y Naturales
Programa 2002
La nueva cosmología: principio y fin del universo
Resumen de la conferencia por:

Alberto Galindo Tixaire
Licenciado en Ciencias Exactas, Universidad de Zaragoza, 1957. Doctor en Ciencias Físicas, Universidad Central de Madrid, 1960. Catedrático de Física Matemática, Universidad de Zaragoza, 1963-1967. Catedrático de Física Teórica, Universidad Complutense, desde 1967. Fundador y primer Director del Grupo Interuniversitario de Física Teórica. Miembro del primer Scientific Council del Erwin Schrödinger International Institute of Mathematical Physics, Viena. Medalla de Física de la Real Sociedad Española de Física y Química, 1970. Premio Nacional de Investigación en Física, 1977. Premio Nacional de Investigación "Ramón y Cajal", 1985. Premio Aragón 1991 a la Investigación Científico-Técnica. Académico Electo de la Academia de Ciencias Exactas, Físico-Químicas y Naturales de Zaragoza. Miembro de la Academia Europæa. Académico de Número de la Real Academia de Ciencias Exactas, Físicas y Naturales
 
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resumen

Cien años atrás se creía que los cielos eran inmutables, que el Universo se reducía a lo que hoy llamamos nuestra Galaxia, y que prácticamente el 100% de toda la materia estaba en las estrellas. El siglo XX nos ha legado una visión bien distinta:
a) los confines del Universo visible han retrocedido enormemente hasta albergar unos cien millardos de lejanas galaxias con distancias relativas que crecen sin cesar,
b) el Universo está lleno de un fondo uniforme de radiación de microondas y
c) la materia en las estrellas no representa ni siquiera un 2% de la total, que es oscura.

La expansión del Universo y su fondo de microondas sugieren un episodio muy singular bautizado como Gran Explosión, con densidades y temperaturas inconcebiblemente altas, acaecido hace unos catorce mil millones de años. La teoría de la materia y la astrofísica han conseguido trenzar un relato bastante consistente de la evolución del Universo desde casi ese instante hasta nuestros días.

Esta descripción, conocida como modelo cosmológico estándar, es el capítulo principal de la cosmología, ciencia que se ocupa del análisis del universo a gran escala, en el que los detalles locales son irrelevantes, importando sólo el comportamiento medio en regiones del orden de unos cientos de millones de años luz. Antes de 1960, la cosmología era un paraíso para los teóricos, en el que toda especulación cabía. Famosa es la frase del cosmólogo Sir Herman Bondi al comenzar sus charlas: the data in cosmology are so likely to be wrong that I propose to ignore them. No es extraño, pues, que Lord Rutherford, descubridor del núcleo atómico, amenazara con expulsar de su laboratorio a quien osase pronunciar la palabra “Universo”. El trabajo posterior de los astrofísicos ha proporcionado información numérica valiosa sobre parámetros de significación cosmológica (ritmo de expansión del Universo, abundancias primordiales de núcleos ligeros, temperatura del fondo cósmico de microondas, densidad media de la materia, etc.). Ahora la cosmología es una respetada rama de la ciencia, erigida sobre la observación y la teoría, en la que confluyen los esfuerzos de los astrofísicos y de los físicos de partículas.

El modelo cosmológico estándar, aderezado con ingredientes como la inflación, las anisotropías del baño de microondas y sus picos acústicos, y el hallazgo inesperado de aceleración en el ritmo de expansión del Universo, inferida de la disminución de luminosidad aparente de varias decenas de supernovas de tipo Ia muy lejanas, es el nuevo sistema del mundo con que este milenio arranca esperanzado ante la perspectiva de una cosmología de precisión.

Mas no satisfecho con meterse así el mundo en su cabeza, el hombre se pregunta también:

1) ¿Marcó este dramático evento el origen del Universo, o se trata sólo de una etapa más, aunque distinguida? Esto es, ¿hubo algo antes de la Gran Explosión?
2) ¿Qué final aguarda a nuestro Universo en su evolución?

El propósito de esta conferencia es narrar en lenguaje llano qué dice la ciencia actual sobre la historia del Universo, y desgranar algunas de las respuestas aventuradas por los científicos acerca de su origen y de su destino final.